De har tjent godt på eventyret i Vats og sitter i strategiske posisjoner når Autostore skal erobre verden.Fra venstre: strategisjef Mats Hovland Vikse, Europa-sjef Frode Robberstad, og toppsjef Karl Johan Lier.

Autostore suser mot stjernene. Men tilgangen på flinke folk kan avgjøre framtiden i Vats.

Tekst og foto: Egil Severeide
Tre menn rusler rundt i et sommerfredelig Åmsosen i Nedre Vats. Det er ferietid, og Frode Robberstad, Mats Hovland Vikse og Karl Johan Lier drodler rundt forsommerens store snakkis: Sjokksalget av robotselskapet Autostore.
«Regionens største industrieventyr». Eller «Et salg antagelig uten sidestykke i Norge», for å sitere Dagens Næringsliv. Hvordan kunne det skje? I ei lita bygd inneklemt mellom høye fjell og dype fjorder? Og hvor lenge vil eventyret vare?
Vi er i Jakob Hattelands rike, der elva renner stille mot osen og bare fuglekvitter bryter stillheten. Et vakkert stykke Vestland, der den abdiserende elektronikkgründeren har skapt et industrieventyr uten sidestykke.
Det er i disse pittoreske omgivelsene at selve ideen til Autostore ble unnfanget. La oss spinne tilbake til tidlig i 1990-årene, da Hatteland er blitt en av Nord Europas største distributører av elektroniske komponenter. Veksten er blitt så stor at det må bygges et stort varelager. Men hyllene i Åmsosen fylles til randen etter bare en måneds drift.

Luft- eller varer?
Noe må gjøres. Det er da Hattelands Petter Smart, teknisk direktør Ingvar Hognaland får en glup ide. Trenger vi å bygge et nytt lagerbygg? Kan vi lagre på andre og mer effektive måter, spør Hognaland og fortsetter:
Hva er det mest av i et lagerlokale? Luft. Hva om vi slutter å lagre som dominoer og heller lagrer som Rubiks kube?
Slagordet: «Stop airhousing, start warehousing» (Stopp å lagre luft, begynn å lagre varer) blir født.
Det var starten på Autostore. I 1996 blir selskapet etablert, og nå opererer over 11000 roboter i over 350 kubelagringsanlegg over hele verden.
Systemet er tatt i bruk av blant annet Puma, Lufthansa, Gucci, Boozt, Siemens, Komplett, DHL og XXL og er patentert og sikret på alle bauger og kanter.
Jakob Hatteland og Ingvar Hognaland er blitt søkkrike og de tre karene som vandrer rundt i de gamle lagerlokalene i Åmsosen har fått sine slanter de også. En aldri så liten aksjepost kan gi store uttellinger når salgssummen når milliarder av norske kroner.

Perfekt timing
– Vi traff klokkerent på en økende trend innen automatisering og digitalisering, har Anders Misund, mannen som fikset megadealen mellom private equity-fondene EQT og THL Partners sagt.
Noen plukk fra «reklamen»:
«Den unike, kompakte og fleksible lagerløsningen som Autostore tilbyr er perfekt for de mange bedriftene som etterspør bedre fleksibilitet og en mer effektiv utnyttelse av lagerarealet.»
«AutoStore har revolusjonert e-handelen og hvordan man håndterer effektiv stykkplukk av småvarer.»
«Det skalerbare systemet gir enorme forbedringer i plassutnyttelsen og produktiviteten sammenlignet med tradisjonell hyllebasert lagring.»
«Kundene kan nesten firedoble lagerbeholdningen i forhold til manuelle alternativer med forbedret lagerhastighet og presisjon.»

Martha Halvorsen er NTNU-student og sommervikar hos Autostore. Hun bor i byggefeltet i nærheten og er ikke fremmed for å flytte tilbake etter studiene.

Kapteinen
Karl Johan Lier har vært med på hele reisen. Kaptein, faktisk. Sveibuer er ikke kjent for å ta av, og Karl Johan er intet unntak.
– Me e enkle landsens folk, sier toppsjefen i Autostore, når vi spør om det ikke er lett å bli høy på seg selv etter en slik dundrende businessuksess.
Fra pålitelige kilder er vi fortalt at de utenlandske eierne og andre internasjonale forretningsforbindelser har latt seg imponere av den åpne og inkluderende stilen som Karl Johan og hans team møter dem med. Karl Johan mener det kan tilskrives kulturen i selskapet, som balanserer mellom det jordnære, vestnorske og det internasjonale «lynnet», som er utviklet gjennom mange års internasjonal erfaring i Hatteland-konsernet.
– Vi har ingen grunn til å stå med lua i hånda. Vi har utviklet et fantastisk produkt med en fantastisk inntjening, slår 59-åringen fast. 

Ferdig snakka!
Karl Johan ble ansatt i Hatteland-konsernet tidlig på 90-tallet som CFO. Han var sentral i salget av Hatteland Eletronics til amerikanske Arrow i 2000, og ledet Arrow Nordic fram til 2008, da han ble konsernsjef i Hatteland gruppen og overtok styringen av Autostore. Der sitter han fremdeles, selv om robotselskapet er solgt to ganger – for svimlende summer.
Først i 2017 til det europeiske investeringsselskapet EQT for en estimert beløp på rundt 4 milliarder. Og så på forsommeren i år, da det amerikanske private equity-selskapet Thomas H. Lee Partners bladde opp 16 milliarder for å sikre seg teknologiselskapet i Nedre Vats.
– EQTs plan var å videreutvikle Autostore og selge etter 4-7 år. Nå gikk det to. Veksten ble mye større enn forventet, sier Lier.

Arrow
Fra Arrow kom også Frode Robberstad fra Etne. Han har også sin historie fra Hatteland hvor han begynte i 1997  og senere i  Arrow før han kom til Autostore i 2017. Nå er han Europa-sjef og fyker mellom landene i et avsindig tempo.
– Vi selger vårt DNA, sier Robberstad. Historien vår, hva den har lært oss og hva vi kan gjøre for kundene våre. Vi har flest kunder i Europa, men det er i USA det største markedet ligger.
Tredje mann i samlingen, Mats Hovland Vikse, er strategisjef og rene ungdommen. Haugesunder, 31 år og ansatt i 2017, med bakgrunn bl.a. fra Aker-systemet.
– Timingen er perfekt. Vi har truffet megatrendene digitalisering, automatisering og netthandel. Potensialet er enormt og vi har etter hvert bygget opp en stor installert base. I fremtiden vil en betydelig andel av omsetningen vår komme gjennom «ettermarkedet»- kunder som vil utvide lageret. XXL har for eksempel utvidet et titalls ganger, sier Vikse.

– Må tenke stort
Ingen av disse karene er lei seg for at selskapet er blitt solgt ut av Hatteland-familien.  Autostore hadde aldri hatt den unike posisjonen uten nye eiere med kapital og kompetanse.
– EQT har investert kraftig og bidratt med industriell ekspertise. Vi har doblet ansatte innen forskning og utvikling. I USA har vi vokst med 700 prosent i 2018, sier Autostore-sjef Lier, som advarer mot overdreven skepsis mot utenlandske selskaper.
– Vi må tenke stort. Det åpner seg mange dører om vi er mer åpne til å slippe utenlandske eiere inn i norske selskaper, sier Lier.
Mats Hovland Vikse tror de nye eierne THL Partners vil være enda mer spisset mot selskapets kjernekompetanse; robotisering og digitalisering.
– De matcher oss godt og har sterk kompetanse innenfor industrien, mener han.

Frode Robberstad, Mats Hovland Vikse og Karl Johan Lier med robotene som stadig testes og utvikles i testsenteret i Åmsosen.

Krasjtester
Vi beveger oss et par hundre meter fra hektisk byggeaktivitet i kontorlokalene til den store lagerhallen i Åmsosen.
Selv om Autostore holder til i «Hatte-land», har selskapet for lengst klippet navlestrengen til det opprinnelige «morselskapet». Autostore tilhører ikke lenger Hatteland-familien, men er leietaker i anlegget i Åmsosen. Her bygges det nye kontorlokaler, og det gamle lagerlokalet omdannes til treningssenter med kontorer og laboratorium.
Her kan kunder og ansatte trene seg i å håndtere robotsystemet, og her utvikles ideer til nye og bedre produkter. Firkantede roboter på hjul fyker frem og tilbake over skinnene. Her utføres til og med krasjtester for å se om rammer og glassvegger holder i tilfelle robotene dundrer mot kanten i full hastighet.
I dag har Autostore over 260 ansatte world wide, over 80 i Vats og 150 ved fabrikken i Polen, der robotene settes sammen. Kontorer er etablert i USA, UK, Tyskland, Frankrike og Japan.
Målet er å doble staben fortest mulig, og i Vats jobbes det steinhardt med å rekruttere flinke folk. Det er en utfordring, og selskapet har vært nødt til å bygge opp et utviklingssenter i Oslo, foreløpig med vel 20 ansatte, for å tiltrekke seg kompetanse som ikke vil flytte til Vestlandet.
Jobb som sommervikar er ofte første steg mot fast ansettelse. I testsenteret finner vi en ung student som er midt i målgruppen. Martha Halvorsen studerer ved NTNU i Trondheim, og bor i byggefeltet lenger oppe i dalen. Hun overvåker robotene som flyr fram og tilbake i anlegget foran henne.
NTNU er rekrutteringsarena nummer en for teknologibedrifter, og Martha utelukker ikke at hun flytter til hjembygda etter endt utdannelse.

Hvor lenge?
Karl Johan Lier er blitt mangemillionær, og kunne levd et luksuriøst liv blant palmer og hvite strender. Det kunne mange andre også gjort i lille Åmsosen. Autostore-eventyret har skapt mange millionærer i Vindafjord og omkringliggende kommuner.
Spørsmålet er: Hvor lenge vil eventyret vare? Hvor lenge vil utenlandske storselskaper bry seg med å ha hovedkontor i Nedre Vats?
Karl Johan Lier har ikke noe sikkert svar. Men det som er sikkert, er at han selv og de andre lederne i Autostore blir med videre.  Og så lenge kompetansen opprettholdes, ser han ingen fare for at aktiviteten i Nedre Vats bygges ned. Autostore kommer bare til å vokse. 2 milliarder i omsetning skal bli til 5 milliarder om fem år- med samme inntjening.
Men rekruttering er en utfordring. Bedriften må ha kontinuerlig påfyll for å være i front på teknologi.
Det kreves spisskompetanse for et teknologiselskap som designer og produserer patenterte høyhastighetsroboter, fleksible kubelagrinsnett og kontrollprogramvare som ingen i verden kan måle seg med.
Og som har hovedkontor i vesle Åmsosen.

Et eventyr..
Så går verden videre. Jakob Hatteland bruker deler av gevinsten han har høstet fra salg av Autostore og andre selskaper til å investere i andre virksomheter i regionen. Mange av dem gründerbedrifter som får hjelp til å vokse og kanskje bli til noe stort. Slik resirkuleres verdier til ny vekst.
En god tanke å tenke når jeg kjører ut av bygda som for bare et par måneder siden var på nasjonale og internasjonale nyhetsmediers forside.
Nå er alt bare stille og fredelig.
Det er nesten ikke til å tro…

Karl Johan Lier: – Vi må tenke stort og tørre å slippe utenlandske eiere inn i selskapene våre.